Seguir la corriente

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Si su empresa necesita aumentar su eficacia de producción para poder satisfacer las demandas y expectativas de los clientes, la solución está en la automatización.

Blaschak Coal Corporation, Mahanoy City, Pensilvania, es una instalación de preparación y explotación de minas de antracita (hulla) que la envía a todo el mundo para su uso residencial e industrial. La antracita es uno de los combustibles fósiles sólidos y fuentes de carbón de combustión más limpia conocidos por el hombre. La empresa, que se formó en 1973, actualmente funciona bajo el mando de la segunda generación de la familia Blaschak. A través de la historia, la empresa ha suministrado su producto de antracita a productores de acero y otros mercados industriales. Hace veinte años, Blaschak Coal entró al mercado de la calefacción de hogares, proporcionando bolsas de 18 kg (40 lb) de antracita para su uso en pequeñas estufas a carbón. Pioneros en la industria de las estufas y chimeneas, su cadena de ventas ahora cuenta con más de 400 concesionarios en todo Estados Unidos y Canadá. La pasión por la calidad, la dedicación, el servicio al cliente y el compromiso con el ambiente han posicionado a Blaschak Coal Corporation como la empresa líder en el área del carbón industrial y de calefacción.

Debido a la reciente demanda de energía alternativa de bajo costo para reemplazar o complementar las fuentes energéticas costosas, Blaschak Coal sufrió algunas dificultades para satisfacer la demanda de los clientes por productos ensacados. “Con la importante expansión en el mercado de Blaschak Coal en los últimos años, debido al aumento en la demanda de antracita, no pudimos mantener el ritmo de los pedidos y experimentamos serios retrasos en los envíos. Necesitábamos mejorar los niveles de producción y la precisión del peso de nuestras bolsas sin expandir nuestras instalaciones", señala Jack Stauffenberg, gerente de operaciones de Blaschak Coal.

Se realizó una investigación para determinar la raíz de los problemas de producción, que dio como resultado la decisión de buscar reemplazos tanto para el sistema de báscula existente como para el sistema de paletizado Columbia existente de bajo nivel.

El equipo de Blaschak Coal decidió buscar la mejor empresa de empaque, que contara con la capacidad de proporcionarles una solución completa que se adaptara a sus necesidades específicas, una solución ideada para superar los retos asociados con las demandas de su ambiente de producción y metas de productividad. Uno de los posibles proveedores era Industrial Equipment Group (IEG) de Premier Tech, con sede en Quebec, Canadá. IEG es un fabricante líder de equipos de empaque, procesamiento, reciclaje y manipulación de materiales. Sus sistemas de empaque integrados generalmente incluyen alimentación y almacenamiento de productos a granel, pesaje, llenado de bolsas, paletizado y fijación de carga.

Gary Ritter, gerente de ventas de IEG, visitó Blaschak Coal para observar en persona su funcionamiento y comprender los desafíos de la empresa y sus metas de productividad. “En primer lugar asumimos un rol de asesor e intentamos entender lo que la empresa necesitaba y deseaba. Se trata de una asesoría informal, ya que no necesariamente estamos esperando convencerlos de usar nuestros productos, sino más bien tratamos de descifrar que producto se ajusta mejor a sus necesidades”, señala Gary Ritter.

El equipo de Blaschak Coal deseaba comprar equipos de vanguardia y resistentes, a precios competitivos que proporcionaran un excelente rendimiento a largo plazo en el exigente ambiente de la empresa, con un tiempo mínimo de interrupción de servicio. Tras considerar distintos proveedores de equipos de empaque, tomaron la decisión de comprar el equipo de IEG. La decisión de Blaschak Coal se basó en la convicción de que IEG tenía los conocimientos especializados necesarios para diseñar, fabricar, integrar y poner en marcha la línea completa de empaque. El equipo de trabajo de Blaschak Coal había conocido a IEG diez años atrás, cuando se realizó la compra de un sistema de ensacado para formación, llenado y sellado (FFS). “El gran servicio que hemos recibido con el paso de los años, su excelencia en disponibilidad y entrega de piezas, la muy buena relación que mantenemos y su conocimiento especializado en soluciones personalizadas fueron los factores principales que nos influenciaron en el proceso para tomar una decisión", señala Stauffenberg.

En febrero de 2007, Blaschak Coal compró a IEG una báscula doble con alimentadores vibratorios, una celda robotizada de paletizado, una enfardadora y un juego de actualización para la unidad de sellado en su sistema de ensacado FFS existente. El sistema FSS, que aún está en funcionamiento en la instalación de la empresa, debía permanecer como parte esencial de la nueva línea de empaque totalmente integrada. En Blaschak Coal sintieron que no era necesario reemplazar su sistema de ensacado ya que éste continuaba funcionando muy bien.

El desafío más grande para los equipos de proyecto en Blaschak Coal y IEG era superar las limitaciones impuestas por la estructura del edificio y el equipo de procesamiento existente. El principal problema fue la altura libre: la tolva de báscula tuvo que diseñarse a medida para poder ajustarla e integrarla al transportador de alimentación de productos. La limitada superficie de piso disponible para el equipo presentó otro desafío: se necesitó una disposición compacta para maximizar la capacidad de almacenamiento del producto en la instalación. Con trabajo conjunto, ambas empresas desarrollaron diversas configuraciones de equipo hasta que llegaron a la solución que requería el mínimo de superficie disponible sin comprometer la eficacia del equipo. El desafío final fue el tiempo: había que retirar el equipo existente e instalar y poner en línea el equipo nuevo tan rápido como fuera posible. “Nos enfrentamos a grandes limitaciones de tiempo durante la instalación y puesta en marcha, y debía realizarse rápidamente. ¡Gracias a la sinergia entre nuestro personal y el de IEG lo logramos en tres semanas!” señala Stauffenberg.

La instalación fue todo un éxito. Desde que se completó la puesta en marcha del equipo, Blaschak Coal ha experimentado grandes mejoras en la precisión del peso de bolsas y en la eficacia de producción. “Ahora podemos producir más de 10.000 bolsas por turno. ¡La producción se ha duplicado! Otra mejora importante es que nuestro tiempo de interrupción de servicio se redujo tremendamente en un 95%”, señala Stauffenberg.

La nueva línea de empaque también ha ayudado a Blaschak Coal a levantar su imagen con su cadena de concesionarios: “Los clientes agradecen nuestras mejores y más sólidas bandejas de carga", señala Stauffenberg.

El siguiente paso en la expansión de la compañía será agregar un segundo turno de producción. La confiabilidad del equipo suministrado por IEG es el principal factor de motivación para quieres toman las decisiones en Blaschak Coal. “Los resultados son excelentes. Creemos firmemente que seremos capaces de hacer funcionar sin complicaciones un segundo turno y no tendremos ningún problema con el equipo. Estamos convencidos de que tomamos la decisión correcta cuando modernizamos nuestra planta y valoramos nuestra larga relación con IEG como nuestro socio, al igual que con su agente de ventas en Pensilvania, PROBEC. Realizaron un buen trabajo al guiarnos durante la transición y de todas maneras recomendamos IEG a todos", concluye el gerente de operaciones Jack Stauffenberg.